Preocupante y misterioso desaparición de pingüinos rey en la mayor colonia del mundo

Su cabeza es negra con llamativos detalles anaranjados y amarillos a los lados, su vientre es blanco y su pico se distingue por estar brevemente curveado hacia abajo.

 

Este tipo de pingüino es el segundo más grande de todos, después del Emperador, y lo hemos visto en la película “Happy Feet”.

 

Sus habilidades de nado son sobresalientes; se pueden sumergir hasta 228 metros y nadar a una velocidad de 8 km/h. Durante el invierno pueden andar hasta 2 km para buscar comida.

 

Sin embargo, están desapareciendo. Y aunque las causas podrían ser medioambientales, las razones certeras aún no son claras.

 

La colonia más grande de pingüinos rey en el mundo, ubicada en la Isla de los Cerdos, en el archipiélago antártico de las Crozet (territorio francés), bajó en número casi en un 90% en sólo 35 años, pasando de 500 mil parejas reproductoras (2 millones de individuos) a 60 mil (240 mil individuos).

 

Si calculamos que una pareja reproductora representa a cuatro especímenes (la pareja y dos pingüinos jóvenes), esto significa que quedarían alrededor de 240 mil pingüinos en la isla.

 

Este declive fue estimado por un equipo de investigadores del Centro Nacional de Investigaciones Científicas de Francia (CNRS), quienes se apoyaron en imágenes tomadas por satélites.

 

Debido a la locación tan remota de la isla, las visitas humanas no son frecuentes. Por ende no se había llevado a cabo ninguna evaluación de la colonia en décadas, específicamente desde 1982.

 

Con ayuda de estas imágenes midieron los bordes de la colonia año tras año y notaron que iba disminuyendo a medida que crecía la vegetación. Mediante el uso de una cámara a bordo de un helicóptero durante la Antarctic Circumpolar Expedition (ACE) de 2016 pudieron confirmar la impactante reducción de la colonia.

 

Sospechan que el elemento desencadenante fue un episodio climático importante en el océano Antártico relacionado con el fenómeno de El Niño en 1997, uno de los más catastróficos de la historia.

 

Este habría afectado temporalmente las capacidades de búsqueda de alimento en los pingüinos rey, como se observó en una colonia de otra isla del archipiélago de Crozet y en las Kerguelen. Pero esas colonias se estabilizaron después, mientras que la de la Isla de los Cerdos siguió en declive.

 

Tras este descubrimiento en la Isla de los Cerdos se habría perdido un tercio de la población global de pingüino rey.

 

La causa sigue siendo un misterio que debe ser resuelto. Aunque el declive comenzó hace al menos 20 años, aparentemente sigue activo y sus causas podrían seguir, tristemente, en curso.

 

Por: Natalia Montes (@natwow)

 

Fuentes: Excélsior, La Jornada